Из-за того, что кризис в Белоруссии после фальсификации выборов в прошлом месяце президентом Александром Лукашенко освещался скудно, из виду как-то упускают замысел. Европейские лидеры, справедливо возмущенные жестоким подавлением мирных демонстрантов, пытаются заставить Лукашенко уйти в отставку или начать переговоры с оппозицией. Западные журналисты пишут, что Лукашенко «обращается» к президенту Владимиру Путину «с просьбой помочь ему навести порядок», отмечая резкий поворот от его политики прежнего противодействия российскому вмешательству в его страну.

Но на самом деле, произошло другое. Путин воспользовался проблемами Лукашенко, чтобы заставить белорусского диктатора уступить его требованиям интеграции с Россией. И вот 1000 российских солдат из воздушно-десантных войск уже находятся в Белоруссии и проводят учения с белорусскими военными. Путин и Лукашенко договорились ежемесячно проводить их. Это — начало российского военного присутствия в Белоруссии.

Нет сомнений в том, что Лукашенко — диктатор. Он украл последние выборы, подавил протесты мирных демонстрантов, изгнал или заключил в тюрьму лидеров оппозиции. Лукашенко заслуживает санкций и наказания международного сообщества. Западные лидеры должны теперь поддержать белорусский народ и потребовать более прозрачных с присутствием международных наблюдателей выборов в качестве условия для признания законного правительства в Минске. Американские и европейские заявления относительно Белоруссии не ошибочны, но они сосредоточены на одной из нескольких проблем национальной безопасности.

На протяжении всего созданного им же кризиса Лукашенко старался не позволить России «помочь» ему, как документально подтверждают аналитики из Института изучения войны(the Institute for the Study of War), обращаться к которым я советую. Порою Лукашенко отвергает то, что российские СМИ характеризуют ситуацию в Белоруссии как неконтролируемую и под влиянием заговора НАТО. Он старательно избегал неоднократных предложений Путина направить российские силы безопасности, которые, как Россия уже объявила, она мобилизовала и приготовила для «помощи».

Но от «помощи» России трудно отказаться. Правительственный самолет директора Федеральной службы безопасности, аналог американской ЦРУ, летал в Минск. После каждого визита Лукашенко менял свою риторику, чтобы соответствовать Москве, и российская «помощь» в итоге прибыла, в том числе в виде представителей российских СМИ, которые  заняли места бастующих сотрудников в белорусских государственных СМИ. Но Лукашенко продолжал откладывать завершение процесса интеграции Белоруссии с Россией в субъект, называемый Союзным государством, что фактически передало бы суверенитет Белоруссии под контроль России. Путин явно устал от задержек и на прошлой неделе вызвал Лукашенко на встречу в Сочи.

В материалах этой встречи отмечен прогресс в продвижении интеграции, которому Лукашенко всегда сопротивлялся, включая изменения в запланированных военных учениях, которые были отложены. Вместо этого Путин и Лукашенко объявили, что учения будут проводиться до сегодняшнего дня, и что две страны будут проводить дополнительные военные учения каждый месяц. Этот разговор в Сочи, конечно, не был совместным волеизъявлением, а скорее Путин просто объяснил Лукашенко реальности жизни.

На следующий день после встречи в Белоруссию прибыли подразделения российского воздушно-десантного батальона. Затем Минобороны России объявило, что на этой неделе начнется «второй этап» учений. Вскоре прибыли подразделения второго российского воздушно-десантного батальона с командующим российскими воздушно-десантными войсками, а затем и третий российский воздушно-десантный батальон. Таким образом, около 1000 российских военнослужащих проводят учения с белорусскими войсками в Бресте, на границе с Польшей, и в Гродно, недалеко от литовской границы. Продлятся они почти до конца месяца, при этом обещано, что российские войска вернутся в октябре, если предположить, что те, которые находятся сейчас там,  покинут страну.

Проведение этих учений ненормально. Они происходят во время кризиса в Белоруссии, когда белорусские военные разворачивают свои силы для защиты от предполагаемого «вмешательства» НАТО во внутренние дела и запугивают тех, кто участвует в протестах. Лукашенко сослался на необходимость расширения учений из-за «острой ситуации» в стране, предполагая, что они каким-то образом связаны с предполагаемым движением против него. Их единственное реальное отношение к этим протестам — это политический рычаг, который кризис дал Путину, чтобы принудить Минск принять его братскую помощь.

Такие учения легко могут превратиться в практически перманентное военное присутствие России в Белоруссии и создание там постоянных российских баз. Такое развитие событий создало бы серьезную угрозу способности стран НАТО защищать страны Балтии от российской подрывной деятельности. Более того, Путин стремится создать у стран НАТО впечатление, что их защита стран Балтии рискованна и требует больших затрат, создавая условия для превращения их в вассалов России, не ведя войны.

Размещение российских воинских частей в Белоруссии усиливает это впечатление. Даже ограниченное размещение передовых российских систем обороны и других военных средств в Белоруссии, которое требовал Путин, а Лукашенко до сих пор отказывался, может эффективно снизить уверенность в способности НАТО защитить своих наиболее уязвимых членов.

Соединенные Штаты и НАТО не могут не позволять российским войскам быть в Белоруссии. Санкции не помешают Путину потребовать этот приз. Вместо этого западные лидеры должны предпринять видимые действия, чтобы заверить страны Балтии, что они могут выполнить обязательства альянса по их защите. Соединенным Штатам следует остановить попытки вывода своих войск из Европы. Они должны перебросить бригаду на северо-восток Польши по согласованию с Варшавой. Это обезопасит коммуникации, которые бы российские войска ослабили. Следует пополнить базы снабжения и оборудования в странах Балтии, чтобы позволить силам НАТО там месяцами противостоять российским военным операциям, даже если линии снабжения из остальной Европы будут перекрыты.

Россия будет изображать все подобные действия как провокации. Но это не так. Как раз российские войска в Белоруссии будут представлять собой резко возросшую угрозу способности НАТО защищать своих членов. Перемещение сил для отражения этой угрозы носит оборонительный характер. Война не начнется, если Путин не решит атаковать членов НАТО. И вполне может удержать его от такого поступка. Конечно, всегда есть риски и затраты. Но это был бы размеренный ответ на вызов Москвы. Мы должны принять меры сейчас. В противном случае мы можем увидеть в предстоящие месяцы или годы, что потеряли волю еще до того, как потеряем способность защищать тех, чью свободу мы торжественно обязались охранять.

Фредерик Каган — директор проекта «Критические угрозы» и научный сотрудник Американского института предпринимательства. Он консультирует группу по изучению России в Институте изучения войны, на исследованиях которой основывается данная колонка.